《黑暗精灵三部曲之故土》

第14章 适当的尊敬

作者:r·a·萨尔瓦多

他们以如同微风一般轻柔的步伐在错综复杂的隧道中移动,每一步都兼顾了隐密,也都伴随着警戒的姿势。他们是格斗武塔中九年级,也是最后一年的学生,他们待在学院和外面隧道中的时间可说是不相上下。他们不再配戴装着软垫的棍棒;现在他们腰间悬挂着的是精金铸造的武器,拥有精巧的作工和锋利无比的税刃。

有些时候,隧道会突然变窄,只容许一名黑暗精灵挤过去。其它时候,学生们会发觉自己站在看不到边缘的洞穴。他们是黑暗精灵的战士,所受的训练就是在幽暗地域中的任何地形作战,也对任何可能出现的敌人了若指掌。

“巡逻练习”是哈契聂特教官称呼这些演习的用法。不过,他常常警告学生们,这些“巡逻练习”也会遭遇到真实而且不友善的怪物。

崔斯特依旧是班上的第一名,所以担任前锋的任务,哈契聂特教官和其它的十名学生保持队形跟在后面。原先班上的二十五名学生现在只剩下二十二名。其中一名因为刺杀高年级的学生失败而被退学,旋即被处死。第二名是在练习场上意外死亡。第一名则是在自己的床上自然死亡;心脏上插了一把匕首当然很自然的会死亡。

在不远处的另外一座隧道中,伯殷永。班瑞则带领着班上的第二小队,和狄宁及另外一半的同学进行相同的练习。

日复一日,崔斯特和其它人努力地保持毫不松懈的备战状态。

在三个月的模拟巡逻中,这群人只遇到过一只怪物:穴钓蟹,幽暗地域中一种污秽的甲壳类生物。①即使这场冲突也只带来了短暂的兴奋,并没有任何真正练习的机会,因为在巡逻队来得及反应之前,穴钓蟹就沿着洞顶飞快地逃跑了。

今天,崔斯特感觉有些不一样。也许是因为哈契聂特语调中些微的不同,也许是因为石壁中些微的震动,暗示有其他的生物出现在这地底的迷宫中。无论如何,崔斯特都知道应该要相信自己的直觉。

因此,当他从眼角看见附近的隧道岔路中流泄出热源的独特光芒时,他并不感到惊讶。他以手势示意巡逻队其它的成员暂停下来,自己飞快地爬到个俯瞰洞穴出口的突起处。

入侵者从隧道中出现的时候,瞬间发现自己已经躺在地上,有两把弯刀架在脖子上。当崔斯特发现目标其实是另一名学生的时候,他飞快地退开来。

“你在这边干什么?”哈契聂特教官质问入侵者道。“你一定知道魔索布莱城外面的隧道只有巡逻队才能够进入!”

“实在很抱歉,教官,”那学生恳求道。“我带来了一个警讯。”

巡逻队全部围了过来,但哈契聂特以目光将大多数的人逼退,并且命令崔斯特安排他们摆出防御的阵势。

“有个小孩失踪了,”那学生继续道,“班瑞家族的公主!我们在隧道里面侦察到了怪物!”

“什么种类的怪兽?”哈契聂特问道。一声巨大碰撞的声响,如同石头互击的声音回答了他的疑问。

“恐爪怪!”哈契聂特示意崔斯特站到身边。崔斯特从来没有看过这样的怪兽,但他所学的知识让他明白为什么教官突然改用无声的手势交谈。恐爪怪靠着在幽暗地域中可说是最敏锐的听力来进行狩猎。崔斯特立刻把这个消息传递出去,众人马上陷入完全的死寂当中,等待着教官的指示。这就是他们过去九年中所受的训练付诸实行的时刻,唯一泄漏他们冷静外表下紧张心情的是他们汗湿的双手。

“黑暗结界无法阻止这些恐爪怪,”哈契聂特对部队说。“这些也同样不行。”他指着手上装着毒箭的十字弓,也是黑暗精灵偏好的先发制人武器。哈契聂特把十字弓移走,拔出了细窄的长剑。

“你们必须要在这种生物的硬甲中找到空隙,”他提醒其它人,“并且将武器刺进底下的皮肉中。”他拍着崔斯特的肩膀,两人一同离开,其它的学生井然有序地踉在后面。

撞击的声音十分清晰,但是在经过弯曲隧道的折射和反射之后,对于猎杀敌人的黑暗精灵来说是种十分难以辨认的讯号。哈契聂特让崔斯特领队,对于这名学生能够很快地理清声音真正的方向感到非常惊讶。崔斯特自信地前进,但队伍中的许多人却紧张地东张西望,对目标的距离和方向都模不着头绪。

接着,一个声音让他们的脚步全都冻结住。那凄厉的声音穿透了怪物震耳的吵杂声,一遍又一遍的回响着,将他们包围在疯狂、恐惧的哭喊中。那是孩子的惨叫声。

“班瑞家族的公主厂哈契聂特对崔斯特比划着。教官开始命令部队排出战斗阵形,但崔斯特可等不及别人下令。尖叫声让他从脊髓感觉到一股寒意,当那声音再度响起的时候,他淡紫色的双眸中燃起了熊熊火焰。

崔斯特沿着隧道飞奔,弯刀冰冷的刀刃引领着他的步伐。

哈契聂特组织好巡逻队,立刻跟着追过去。他痛恨失去崔斯特这样优秀的学生,但他又考虑到崔斯特匆忙的行为可能带来的好处。

如果学生们看见连这么强的学生都因为行事鲁莽而送命,这将会给他们带来难忘的一课。

崔斯特飞快地转过一个角落,沿着一道有着破碎墙壁的走廊拔足狂奔。他现在听不见任何的回音,只有那些怪兽等待猎物上门的喀喀声和孩子压抑的哭泣。

他敏锐的耳朵也听见身后的巡逻队所发出的细微声响,他知道如果自己听得见他们,恐爪怪一定可以。崔斯特不愿意压抑自己的冲动,忽视这次任务的急迫性。他爬到离地十尺高的一条狭路,希望这能够延续整条隧道的长度。当他转过最后一个弯道时,由于那些怪物几乎和岩石一样温度的外骨骼,他几乎无法靠着热能分辨对方模糊的身影。

他勉强发现了五只巨大的怪兽,两只紧贴着墙壁,守卫着通道,另外三只躲在一条死路中,玩弄着某样正在哭泣的物体。

崔斯特鼓起勇气,沿着那窄道行走,用尽一身所学悄无声息地潜过对方的哨兵。然后他看见了那孩子,身躯残破地躺在怪物的脚边。

她啜泣的身体起伏让崔斯特觉得她还活着。如果可以避免,崔斯特不想要和这些怪物碰面,他暗自希望能够溜进去,悄悄地将孩子救出来。

巡逻队突然冲出转角,逼得崔斯特不得不采取行动。

“有哨兵!”他尖声警告,很可能救了队伍的前四个队员一命。崔斯特的注意力突然转回那受伤的孩子身边,因为有只恐爪怪举起沉重的爪子,准备击毙这无辜的孩童。

这种怪兽大概有崔斯特两倍高,至少是他的五倍重。它全身覆盖着厚重的甲壳,长有巨大的爪子和锐利无比的尖喙。在崔斯特和那名孩童之间阻隔着一只这样的怪兽。

在那要命的一刻,崔斯特根本没时间多做思考。他对那孩子生死的担心早就超越了对眼前危险的畏惧。他是黑暗精灵中的战士,接受的一切训练都是为了迎战敌人,而眼前的孩子无助又无辜。两只恐爪怪冲向窄道,正好是崔斯特需要的空隙。他站起身,跳过它们,化成一片刀光扑向最后一只恐爪怪。崔斯特的弯刀连绵不断地欣向那怪兽的长喙,击碎对方面部的甲壳,拼命想要找到甲壳的缝隙,此时怪物似乎对脚边的小孩失去了兴趣。

恐爪怪后退了,被对手的怒气压制,完全看不清双刀形成的那片刺眼刀光。

崔斯特知道对这只怪兽已经占了上风,但他也知道,另外两只很快会扑向他的背后。他丝毫不退缩。他从怪兽的侧边跳下,翻滚过来,挡住它的退路,让它如石柱般的双腿倾颓倒地。接着他就扑向怪虫背上,狂暴地砍劈不停挣扎的敌人。

恐爪怪拚了命地试图要还击,但它被盔戴甲的笨重身躯让它无法在这种攻击下扭转身躯。

崔斯特明白自己的处境比怪虫还要危险。走廊那边的战斗已经开始了,但是哈契聂特和其它人都无法及时赶到阻止另外两只恐爪怪的反扑。理性告诉崔斯特应该要放弃现在的攻势,转过身防御另外两只的攻击。

不过,那孩子痛苦的惨叫声推翻了理性。崔斯特的双眼因为狂怒而激射出异光,连鲁钝的恐爪怪都知道自己的生命已经走到了尽头。崔斯特将刀尖斜斜微触,构成锐利的尖锥,用尽全身气力硬撼怪物坚硬的骨甲。怪物的外壳出现了些微的裂痕,崔斯特立刻反转刀尖,挑开了一大块甲壳。最后他并握两把弯刀,直直刺进壳下柔软的血肉,疾刺进怪物的大脑。

一只沉重的巨爪在崔斯特的肩膀上划了一道,勾穿了他的魔斗篷,鲜血泪泪地流出。他立刻扑向前,翻滚着站起来,伤口靠着对面的墙壁。只有一只恐爪怪朝向他走来;另外一只则捡起了那小孩。

“不要!”崔斯特惊啸抗议道。他开始冲向前,却被攻击的怪虫给打了回去。他浑身不能动弹,眼睁睁地看着另一只恐爪怪扼杀了那小孩凄厉的惨叫声。

崔斯特眼中的决心被狂暴取代了。最靠近的恐爪怪冲向他,想要将他憧烂在岩壁上。崔斯特了解对方的目的,完全不准备闪躲。

相反的,他将双刀的刀柄固定在墙壁上约摸齐头高的位置。

在八百磅身躯高速的冲撞下,即使恐爪怪坚硬的甲壳也无法抵御精金铸造的弯刀。它将崔斯特撞上墙壁,但同时也让自己的腹部被硬生生地洞穿。

那生物往回跳,试着要挣脱,但无法逃离崔斯特。杜垩登滔天的怒火。年轻的黑暗精灵粗暴地扭转着弯刀,让刀刃越插越深。然后他靠着愤怒所激起的怪力挣脱了这处境,让那怪物也跟着连连后退。

崔斯特的敌人已经去掉了两名,走廊中的恐爪怪也倒了一只,但这并没有影响崔斯特所面对的险境。第三只恐爪怪已经冲到他眼前,崔斯特却还在拼命的把武器从怪虫身上拔出来。崔斯特已经无路可逃了。

此时,第二组的巡逻队抵达了,狄宁和伯殷永。班瑞沿着崔斯特走过的同一条窄路冲进来。当这两名技巧纯熟的战士冲向它的时候,恐爪怪才把注意力转移到新的敌人身上。

崔斯特对背后疼痛的伤口置之不理,刚刚这一撞所受的内伤也无法转移他的注意力。他的呼吸急促,每一次都带来撕裂般的痛苦;但,这也无关紧要。最后,他终于拔出了一柄弯刀,奋不顾身地冲向怪物的背后。在三名强悍的黑暗精灵围攻下,恐爪怪很快地就倒了下来。

走廊上的敌人也被消灭了,黑暗精灵们全部冲进这死巷中。在对付那怪虫哨兵的过程中,他们只牺牲了一名学生。

“这是巴力森迪拉姆龙家族的公主,”狄宁的巡逻队中有一名学生观察尸体后说道。

“我们听说是班瑞家族,”另外一名来自哈契聂特队伍中的学生说。崔斯特并没有忽略这其中口气的差异。

伯殷永。班瑞冲向前,察看受害人是否当真是他最小的妹妹。

“不是我家的人,”在粗略的检查之后,他松了一口气说。在更仔细的检查之后,他轻松地笑着说。“根本不是公主!”他宣布道。

崔斯特好奇地看着这一切,在他眼中,最刺眼的就是同学们那种冷漠,事不关己的态度。另外一名学生证实了伯殷永的观察。“是个男孩!”他多嘴地说。“但会是那个家族的呢?”哈契聂特弯下身,拿起那孩子脖子上挂着的颈袋。他把里面的东西都倒出来,露出一个低下家族的家徽。

“不过是个低贱家族的男孩,”他对学生笑着说,边把空空如也的袋子丢回地上,收起里面的东西,“一点也不重要。”

“你们的表现很好,”狄宁很快地加上一句,“只有一个人阵亡,你们可以骄傲地回到魔索布莱城,庆祝今日的成就。”

崔斯特将两把弯刀的刀身互击,以震耳的巨响抗议眼前荒谬的剧码。

哈契聂特教官故意不理他。“排好队,往回走,”他告诉其它人。

“你们今天的表现都很好。“接着,他怒目瞪着崔斯特,挡住这个气冲冲学生的去路。

“你除外!”哈契聂特大吼道。“我无法对你杀死两只这种怪物,并且帮忙除掉第三只的惊人成就视而不见,”哈契聂特双眉紧销,“但是你的血气之勇让我们全都面对了不必要的危险!”

“我警告他们有哨兵——”崔斯特结巴地说。

“警告你个屁!”教官大叫道。“你不待命令就自行离开!你罔顾战斗的准则!你盲目地领着我们来到这里!看看你同学的尸体!”哈契聂特指着走廊上的尸体。“你的手上沾满他的鲜血!”

“我只是想要救那个孩子,”崔斯特争辩

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