《未来时速》

第五章 中间商必须增加价值

作者:经济类

科技正在重塑现代经济,改变着企业和消费者。这里的“e ”并不只是关于电子商务(e-commerce)、电子邮件(e一mail)、电子交易(e-trade)或电子文件(e-file),而是与经济(economy)机遇息息相关。

——威廉·达利,美国商务部长

现在,在21世纪来临之际,因特网改变一切已成为商业的一个新的基本规则。至少,因特网技术正在改变每一家公司与其雇员、合作伙伴以及供货商打交道的方式,即使是小公司也不例外。当然,并不是每一家公司都需要立即到网上去接待顾客,但很快一个顾客可在其上处理商务的公司网站的地位就会和昔日电话号码和通信地址一样至关重要。《幸福》杂志500强中绝大多数的公司已经拥有了自己的网址。

因特网正在削减交易和分销的成本,改变着公司和他们的客户之间的关系。因特网为商家制造了更多的竞争,同时也为潜在的客户提供了与商家接触的更多机会。

在因特网尚未普及的时代,顾客从大多数制造商那儿得到产品的唯一方式是通过分销商和零售商构成的层层“金字塔”。今天的消费者可以直接与迫切想提供网上服务的制造商打交道。如今任何厂家都可以在因特网上提供相当于工厂批发店的网站。

在“前网络时代”,收集金融产品、旅游选择及其他消费品的信息要消耗大量时间。许多服务公司靠为顾客收集整理这类信息来赚钱。今天,尽管搜索工具还不够完美,消费者们已经可以从因特网上找到他们需要的许多信息。并且任何一家公司都可以通过因特网廉价地发布有价值的信息,无需设立分支机构。

因特网为几乎每一次的商务交易都削减了大量成本,正如预定机票、银行交易、保险和支付账单的抽样数据所示。

1995年时,我在《未来之路)一书中使用了“无摩擦的资本主义”一词来描绘因特网是如何帮助创建了亚当·斯密的“理想市场”的;在“理想市场”中,无论顾客还是商家都可以轻松地找到对方而不必花费更多的时间或金钱。在大多数的市场中首要的问题是寻找自己感兴趣的对方。其次是了解产品和服务的性质与质量。因特网使得购物者可以方便地得到关于一种产品的背景资料——包括消费者协会的评价和其他的独立评论——从而可以方便地比较价格。购物者可以告诉商家他们对产品的更多要求,然后商家就可以把他们的产品定位在最感兴趣的顾客上面,而且可以捆绑销售相关的产品。

因特网是帮助顾客发现最佳交易的强大工具。对顾客来说,通过从一个零售站点跳到另一个来得到一些商品的最优价格是相当容易的事情。至少两种不同的服务——书和唱碟——提供了实时价格比较,供顾客在选购时参考。有些旅游站点以可自动搜寻到廉价机票的搜索引擎为其特色。至少一家公司,priceline,com,通过一种方式对调了买卖双方的地位:让购物者来开价决定他们愿意为一张汽车票或一张飞机票付的价钱,然后到处向卖方兜售这个价格。将来这种途径会在多大范围内推广尚不清楚,但只有通过因特网的范围才能达到这样的目的。

随着时间的流逝,软件将能使价格的比较更加自动化。“讨价还价”很容易就可以“电子化”。至少有一家在线购物中心已经在检查其他商家的主页,找出热门商品的价格,然后据此自动降价,以确保他们的价格稍微低一些。这是一种电子形式的“特价商品”,即使那些“既没有砖又没有泥”(译者注:指没有实际售货点的商店)的商人依然在竭力维持着那点儿薄利。消费者将能够通过电子手段联合起来得到批量价格,这在以前并不容易。甚至会出现这种情况:代表销售者的软件与相应的代表不止一个而是成百上千个消费者的软件来就价格问题进行谈判。

现有的大宗交易性的诸如钢铁和煤炭之类商品的大型市场已经有了很好的价格仲裁体制。因特网或许不会对价格或买卖双方的匹配产生那么大的影响。网络在那些买卖双方难以匹配的领域里会更有价值,例如服务业,或那些市场小或者分散的地方。一个消费者怎么才能方便地找到有一定的性能且价格在一定范围内的二手货,例如汽车、计算机或者立体声收录机?那些试图买卖各种各样不常见物品——比如古董、旧设备的部件或是其他特殊物件——的人们会从中受益。例如加普公司,将会发现它的网上衣店的常客是一些在寻找普通衣店里没有的特殊尺寸衣物的人,加普公司无需增加它的零售仓储成本即可满足这些顾客的需求。虚拟拍卖比真实的拍卖行提供更丰富得多的货物,并且它可以吸引五湖四海的人们,而不仅仅限于某个特定场所的人。通过它独一无二的召集人群的能力,网络将会创造出前所未有的市场。

一些网上商家会采用弹性的价格,这已经是普通市场上的固定做法了。许多电子和日用品商店都登广告保证低价,许诺给消费者提供他能找到的最低价格。这种战略使得他们总是说他们不可能卖得更便宜,即便与此同时他们的标价依然居高不下。一些商店销路很多以至他们的多数商品事实上有两种价格——为冲动的顾客准备的固定价和为耐心的顾客准备的折扣。邮购商们常常在针对不同的市场的价目表上公布不同的价格,当您打电话订货的时候,经销代表会首先问您的顾客编号或目录编号,这样他或她就知道该向您开多少价。

上述做法及其他相似的价格小伎俩的目的很简单:抓住那些对价格敏感的顾客的生意,同时从那些不善于侃价或是不在乎价钱的顾客身上大赚一笔。实际上,商人们往往根据每个顾客愿意出多少价钱来调整价格。这说法听起来似乎有点偏激,但它事实上和累进税一样古老。大学教育就是这样定价的,它通过一种叫做“经济援助”的折扣,额度依各人家庭的收入及资产状况而定。

与因特网上将使用的方法相比,那些直销商的伎俩是十分拙劣的。网上商家可以认出常到他们的网上商店逛的人,然后依据其个人特点提供信息及服务。如果一个商店的网站认识到一个顾客过去愿意或不愿意付出何种价钱,它可以通过减价来促使顾客购买。

许多网站要求访问者提供登记信息,包括姓名、地址、人口统计数据及信贷情况等。在这些数据使得企业能提供更好的服务、更好地为顾客提供支持并更有针对性地进行营销的同时,消费者应能预先准许其个人数据的使用及是否可将其个人数据转交给其他商家。今天的电子商务靠信用制度运作,商家会就要使用的信息征得用户的同意,我们正致力于开发一种技术,使得消费者可预先定义他们的个人电脑通过网络提供给其他系统使用的数据的格式。该软件将由其拥有者控制,可大大减少使用者一次又一次重复输入相同数据的必要。

网上购物会增加分送包裹的数量,但同时它也减少了信件、传单及账单。对于廉价物品,交货的费用足以抵消网上购物省下的钱。邮局和私营快递公司有大好的机会来调整它们的服务,以适应变化着的投递包裹的需求。

对于大多数可从多种销路购得的货物,消费者将是最大的受益者。对于独特商品和服务,销售商将发现更多的潜在用户,从而可把价钱提得更高。越多的消费者采用网络生活方式,在商业的各个领域里,经济就会越接近亚当·斯密的完美市场。

为交易增加价值

现在顾客可以直接和制造商及服务商打交道了,在简单的货物或信息的传递过程中几乎没有什么附加值。各种评论员都曾据此预言过“中间商的死亡”。显然那种只起“转手”作用的中间商的存在价值一下跌到了零。那些仅仅简单地预订机票的旅游代理商会消失。因为这种大销量、低成本的交易用因特网上的预订旅行网站来处理是十分理想的。未来的旅游代理商要做的绝不仅仅是预订机票,他们需要设计完整的旅游冒险行程。一个能提供高度个性化的旅程——例如去意大利或加利福尼亚的酿酒之乡——旅游代理商依然会大受欢迎。

如果您是中间商,因特网的关于低廉价格和快捷服务的承诺会排斥您,淘汰您帮助生产者和消费者打交道的角色。如果您要避免遭到因特网的排斥,可以采取的一种策略是利用因特网来重整旗鼓。这正是egghead.com公司(即原egghead公司)——一个主要的软件零售连锁商——在困境中挣扎了数年后所做的一切。1998年,egghead.com公司在全国范围内关闭了所有的实体的商店,代之以完全依赖于因特网的商店,削减了“砖和泥”①方面的费用,尽管这只是一种战术而不是战略。现在egghead.com公司提供相当数量的有助于利用因特网的新在线项目,例如提供大约50种不同的硬件、软件和二手电脑的电子拍卖行。它在网站上列出一些特别的结算价格,每周都向其电子订户提供专门的热点新闻组。陪审团仍然在考察egghead.com公司是否会生存下去,并如本章说的那样执行“中间商一定要创造附加值”的原则,但毫无疑问该公司理解这条规则。

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①指实际的房产。——译者注

任何零售商店都需要把因特网纳入考虑范围。一家仅在网上存在的书店——亚马逊书店——的成功业绩,已促使巴恩斯和诺布尔书店将其成功的实体书店与电脑空间中的强大业务结合在一起,与贝塔斯曼公司———家主要的国际媒体公司——搞网上合资。

对于服务行业来说,因特网要求您要么提供大销量而低成本的服务,要么提供与顾客广泛接触的服务。大销量而低成本的服务的典范是利用因特网技术创建自助式销售。您可以通过您的网站给顾客提供大量的信息,提供最优惠价格,作大批的生意。因为无论在任何市场中都只有很少一些公司是大批量交易者,多数公司不得不学会使用因特网,不只是为了节省费用,还要提供新的服务业务。

电子贸易证券公司作为廉价的因特网上自我金融服务的先驱出现于1992年。福雷斯特集团估计截止到1997年末,美国有300万经纪行的网上顾客,它同时预言这个数目在5年内会增长到1400万。到1998年至少有70家经纪人公司提供网上的自助式股票交易,这个数字还在增长。网上交易占了全部零售交易的20%以上。少数的网上经纪商行是为有经验的投资者安排的,没有调查数据,每笔交易只收很少的费用。但是大多数都提供各式调查数据与服务,以使自己与众不同,每笔交易收费较多。

这些新的网上金融服务对传统的习惯了通过派人或用电话为顾客提供服务的经纪人公司提出了一种有趣的挑战。经纪人公司所提供给顾客的大部分数据现在在因特网上是免费的。这些公司面临着一个根本的战略决策问题:要使用因特网技术玩与那些网上商人一样的游戏吗?如果您那样做了的话,如何才能显示出您与他们的区别呢?或者您要使用网络技术发挥您的传统优势——训练有素、善于与长期主顾打交道的职员?如果您采取了后一种战略,如何才能更有效地使用因恃网技术,如何才能将因特网的普及变成您的优势?

做出根本性的抉择

传统金融服务业中长期以来的领导者,美林财务管理公司在1997年通过提出上述问题开始激烈地重新评价它自己业务方面的改进。美林已经为它的顾客指导投资近一个世纪了。它收集大量的金融数据,分析这些数据,然后据此制订长期的金融计划。到1997年为止,该公司有一兆多美元的客户资产。可是1992~1997年间低成本交易商的增长及网上贸易的发展使其高级经理们认识到他们现行的办法可能无法维持下去。正如美林的私人客户业务的高级副总裁和首席技术执行官霍华德·索尔根所说:“我们的顾客正在改变,人们获取信息和做出决定的方式正在改变。我们要是认为我们无须改变,那就真是傻到家了。”

美林尤为关注的是,怎样提高公司最有价值的资产——财务顾问的

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