《未来时速》

第七章 采用万维网生活方式

作者:经济类

遍及每个文明国度的每一个地方,只要那儿有人类语言,或者已出现贸易……电线便把它编织进一个充满生机的网络中,大家都用他们不同的语言表达着各自的心声。

             ——一个作家于1878年描述电报的影响

               (摘自《维多利亚因特网》)

如果您向您的朋友问起,为何他使用电话进行联络或者为何借助于电视进行娱乐和获取新闻,他们会认为您多少有点儿好笑。如果您问他们是否适应“电气化生活方式”,他们便会认为您完全是发疯了。在发达国家里的人会认为电器设备是理所当然应该存在的,因为我们需要使用它们。但是现在50多岁的人可以回忆一下仅有少数家庭才有电视的时代。我们的祖辈也仍记得美国大多数农村地区还没有电的时期。在城市中广泛使用电之前出生的人现在几乎都已过世了。电报第一次连接地球上的天涯海角并进行快速通信发生于100年前。这些都说明“电气化生活方式”改造人类文明花费了100多年的时间。

当街道和房屋第一次架设电线的时侯,电的唯一用途是照明。电灯更安全、更卫生、更明亮、比天然气、煤油和蜡烛都更便利。但它改造每个人生活方式的潜力仍旧无法预料。一旦电这一基础建立后,人们便可创造出革新性的新产品来充分利用它。电冰箱、电唱机和空调都是在这种需求下出现的高技术产品。而电的最有开创意义的应用是电话、收音机和电视机。所有这些新设备改变了我们的经济状况和生活方式。而在电这一基础设施被建设好之前,这些都是连做梦都不会想到的。

因为因特网是全球范围内通信的基础,而它又依赖于电,所以您可以认为因特网的广泛应用是“电气化生活方式”的一个扩展。但是因特网使一种称为“万维网生活方式”的新的生活方式成为可能。万维网生活方式将像电器化生活方式一样,因应用的快速革新而显示出其巨大魅力。由于用于高速连结的基础设备已达到临界状态,将导致新的软件和硬件出现,这又会迅速地改变人们的生活。像个人电脑这样的智能设备将变得功能更强大而价格更低廉。因它是可编程的,可应用于不同的设备中。在未来的10年内大多数美国人和世界上其他国家的很多人将生活在万维网生活方式中,对他们来讲,借助于网络获取信息、学习、娱乐和通信将成为一种习惯。这将同现在我们拿起电话与别人交流或从产品目录订购货物一样自然。网络还将用于付账单、管理财务、同医生联络和处理商务等事情。同样自然的是,无论您在任何地方,您还可通过一个或多个小型无线连接设备同您的电子业务保持持续联系并进行实时处理。

对很多人来讲,现在万维网生活方式正在蓬勃发展的过程中。截至1998年,超过4000万美国人经常性地使用网络,而上一年仅为2200万。截止到1998年,这些人平均每月有八九天使用了网络,每月总共有3.5小时在上网。

看到那些过万维网生活方式的人们在使用因特网以一种新的方式学习、购物,这是一件很令人激动的事。在1997年夏天,当“探路者”号在火星上着陆后,美国宇航局的网址在四天内被访问了4700万次,那些访问者想搜寻到比传统的新闻媒体所能提供的更详细的信息。无论您如何看待关于克林顿总统的斯塔尔报告,因特网是快速散发那长达445页的文件唯一可行的媒体。600万至900万人在它发布的第一个周未便看到了这份报告。无论是实时的股市行情、体育比分还是城市导游,各行业的企业正在提供广泛多样的信息和服务。从印象派绘画到具有收藏价值的绘有卡通英雄图案的学校专用金属午餐盒,您可以通过网络买到几乎任何东西。网络还是社区建设理想的媒介。有些网址用于寻找丢失的孩子,有些网址帮助收养宠物,您能想到的每一件事情都能找到相应的网址。那些涉及人们所关心的问题的网址获得极高的访问量。有一个显示全美国工业污染状况的网址,它提供了美国地图,人们可以通过公司名或地理位置进行查询。在它建立的最初5个小时内便吸引了30万名使用者,而这些人几乎都是通过口头推荐得知这一网址的。

向万维网生活方式的转变作为文化变革在一定程度上对后代也有着重要影响。和新技术一块成长起来的这一代认为这些技术是很自然的,他们也将充分向我们展示这些新技术的魅力。在美国的大多数大学校园里,网络文化的关键部分已经存在。个人电脑、高速网络和在线通信都已普遍使用。学校在摒弃纸张表格,学生可以通过网络登记选课。学生们可以通过网络查看他们的分数甚至可以在网上交作业。老师可以组织网上讨论组。学生可以像使用电话一样自然地向家人和朋友发送电子邮件。学生是最终的知识生产者,他们的“工作”是学习、研究和发现事物间未曾预料到的联系。学校课程的具体内容还不如学会思考和分析更重要。学生们更增强了使用网络的能力,这将会帮助他们终生学习。对商界来说,他们有机会学习学生今天用因特网组织和管理自己生活的方式。他们的方法会对我们大多数人10年内将如何使用网络起一定的指导作用。

在万维网生活方式下新技术的采用将比电、汽车、电视机和收音机的采用更加迅速,正如下图所示。通过在工作场所接触个人电脑,以及亲友的影响,科技的使用会广泛传播。

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个人电脑和网络被接受的速度都要比改变了20世纪的那些技术的接受速度快。正像今天发达国家的人们认为电和汽车所创造的生活方式是(所当然的生活方式一样,他们不久也将会认为因为数字技术而产生的新的生活方式——万维网生活方式也是理所当然的生活方式。

很多在办公室里使用电脑的人也会因工作的需要在家中安装个人电脑,还会用于许多别的用途。大多数超过55岁的人通常难以把新科技同他们旧有的生活方式相适应,但他们现在也受到因特网的影响而使用它来同家人和朋友保持联系。我的一位朋友最近收到一份电子邮件,是他的两位有远亲关系的妇女发来的,她们已经70多岁了,正在用因特网研究家谱。正如以前我们无法预料电在20世纪的广泛应用一样,今天也没有人能够准确预测因特网崭新的用途会如何根本地、更快地改变世界。

随着消费者快速地转向在线方式,一个最基本的变化是消费者用联网方式管理他们的财务(包括银行业、抵押、公用设施、信用卡)的程度。在1998年,美国的150亿份账单中仅有100万份是用电子付款方式进行交易的。网络所提供的客户服务还很少。实际上,虽然很多消费者可以用联网的方式付账,但在几乎每种情况下,他们还是收到书面账单。据美国商业部估计,如果消费者都可以用联网方式付款,那么每年将节约200多亿美元的手续费。

在几年内大多数公司都会提供电子账单结算方式,金融机构会建立一个单独的网址,客户可以在那儿结算他们每月的账单。您可以在您的银行主页上点击信用卡公司、百货商店或是公用事业企业的图标,链接到那家公司的网址,从而获得有关您账户的信息,而且这些信息多于现在从纸上获取的信息。您将能够深入查看账户和付款历史。如果您对账单有疑问,那么只需发一封电子邮件即可,而不需要单独再写一封信了。销售商也可以通过您在网上的账单复查主页,推销其他产品和服务。

目前,您不得不在纸上计算一下哪些是您想付的账单。每份账单支付多少,而在不久的将来,软件就可以代替您,在网上分析计算各种支出的效果,对您银行余额的影响。您会在账目刚好到期时支付。而账单支付系统也会跟财务管理软件结合起来。

促成万维网生活方式

到1998年底,大约一半的美国家庭都已拥有个人电脑,其中一半已经联网。在大多数其他国家,这个比例会低一些。削减高速通信的成本、使软件更易操作,是普及万维网生活方式的关键。我相信到2001年超过60%的美国家庭将拥有电脑,而且其中85%的家庭会上网了。其他国家要达到上述水平,还需要在通信技术方面大量投资。

人们总是低估硬件和软件的改进程度。以显示器技术为例,我现在是在一个20英寸的lcd(液晶显示器)上收发电子邮件。这种显示器还不能以合理价格买到,但两三年以后就行了。5年后40英寸更高分辨率的lcd也是可以让人承受的。显示器的质量对人们用屏幕代替纸上阅读的程度有深刻影响。

个人电脑的价格也一直在下降。历史上,计算机革新总是在一个合理的价位上创造一台功能更强大的电脑,而今天计算机革新还在不停地使成本下降。价位远低于1000美元的大功率电脑和更低的价位正在扩展电脑市场。可以想象在今后10年您将拥有一台与普通电视机同样价格的电脑。实际上电视机与计算机的差别日益模糊,因为连结电视机和有线电视系统的接收器将会有一个比现在最高档计算机中的cpu功能更强大的处理器。

小巧的个人随身装置会非常流行。这包括今天市场上的手持电脑、新的微型计算机和袖珍电脑等,它们将具有身份鉴别和电子交易的功能。数字化后的电话、录音机、电视也会有新的功能。有的可以随身携带,有的可以装在家里的不同房间里,还有的会成为汽车的标准配置。它们可以使您收到电子邮件、语音邮件、股票记录、最新气象预报和航班状况等信息。这些设备通过有线或红外线、电磁波等无线装置进行通信。虽然它们各自独立工作,但它们可以自动地同步处理数据。

改变家庭生活和收视习惯

这些设备逐渐成为日常活动的组成部分。当您下班离开办公室的时候,您的数字个人装置会下载那些可能包括您妻子要您购买物品的清单的电子邮件。在商店里,您可能会从公用电脑中买一个新菜谱,然后把这个菜谱所需要的物品加入购物清单中。您的数字随身装置有足够的智能,可以更新所有需要知道您的家庭和上班时间表的装置,但只按菜谱更新厨房装置的设置。

您可以从放在厨房和书房中的微型计算机来随时查看房屋的状况。当炉子的图标开始闪亮时,那么就意味着您需要更换您炉子里的过滤器了。当没人在家的时候,前门的摄像机会显示出谁曾经来过。用于治安防卫的网络数码摄相机变得越来越便宜,越来越普及地用于防盗。将来日托中心和学校会提供有密码装置保护的摄像机,让家长能够随时检查他们孩子的在校情况。

利用烹制晚餐的间隙,您登录到你们家族的私人站点,发现所有的亲属都在聊天室里,讨论不久的家庭聚会有什么活动可以安排,并利用电子投票的方式选出一些差不多可行的方案,并且让您先去尽可能多地安排一些活动。您把计划旅游的地点告诉一个类似干代理人的软件,它会安排几个在附近的活动,诸如你们已经计划好的划竹筏等。这个软件还可以为你们提示到达目的地的新的经济票费。您就这样数字化地预定了竹筏和低价机票。

当您准备看电视的时候,您可能会在屏幕上的节目向导中选择,或是使用另一种代理软件帮助选择。您告诉那个代理软件您的收看偏好,它会根据您的标准在数字电视数以百计的电视节目中推荐几个节目。例如您选择看西部牛仔的竞技演出。看的时候您使用一个互动式菜单切入比赛并评判输赢,而观众的打分占最后成绩的一半。又如您收看一则小汽车的广告,绝大多数观众可能认为它是一辆小运货车。但您通过电视提供的统计数字会表明这不适合您家使用,您需要一辆足够全家人使用的货车。

在使用互动式电视节目菜单时,您可能会发现有一场牛仔竞技就在你们家族即将集会的地方,您的亲属们希望安排一次不同寻常的室外活动。于是您就订下了比赛的门票,这个活动自动地加入了聚会的计划,然后您再发电子邮件通知其他的家族成员。

随着电视从用信号强度

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