《反败为胜》

第十三章 树大招风 利剑高悬

作者:经济类

         ——at&t公司好梦难圆

美国电讯业的超级霸主突然被一家名不见经传的电话公司追杀,要

与它分享在电话业的巨额财富。鹿死谁手?似乎不言而喻,然而争头结

果却令人瞠目结舌。

         一 电话行业的超级霸主

19世纪七十年代中后期,电报已经在美国各个村镇普及了。电报如铁路一样,极大地促进了美国的经济社会变革的进程,尤其对商业活动,更是有着重大影响。

但电报并没有改变大多数人的日常生活。在欧洲,电报用于通讯上,然而美国人却依然喜欢用书信方式来联系,他们认为电报的收发要经过电报局,个人的隐私就无法保守,而且也不太方便。于是某些有远见的科技研究者试图在家庭中安装电报机,同别处相联接。但在这种情况下,人们首先要学会使用电码,而且一部电报收发机要联结别处多部电报机有技术困难,这种设想很快就搁浅了。

这时,有些研究者试图开始出“声音电报”。1876年2月14日,波士顿的亚历山大·格雷厄姆·贝尔为他的电话提出专利申请。在此同一天,伊莱沙·格雷向美国专利局提交了一份保护发明特许权的申请书,宣称他已完成了一种以电报方式传输口头声音的技术。设想已经非常明确,技术条件也具备,电话于是就在19世纪的最后25年内出现了。即使贝尔他们没有这样做,同样很快会有人研究出这种技术来,因为这时大众对这种技术的要求是非常迫切了。

贝尔对于做生意却是不感兴趣,一位律师加德纳·g·哈伯德对他提供了帮助,这位律师熟悉电报业,他看到贝尔的发明将会有广阔的推广前途,因为这是一种传递信息的优越方法。哈伯德曾想和西方联合电报公司进行竞争,但他考虑到和这样一位强手抗衡风险太大,转而谋求同电报业谈判,寻求财务上的解决办法。

在另一位波士顿工商界人士、皮革商人托马斯·桑德斯和贝尔的实验室合伙人托马斯·沃森的帮助下,哈伯德成立了“贝尔专利协会”,进一步从事研究和开发。他反复考虑经营方式的选择,是出售好还是出租好呢?这个问题困挠了哈伯德许久。后来他决定出租的方式——已取得专利权的电话可租借给经特许的用户,这些用户要缴纳专利使用费以及其他手续费。

关于怎样推广这项新技术,贝尔是胸有成竹的,他认为电话不能象用电报那样经营,即在各地设立电话所,让人们到这些电话所来打电话。他有个非常明确的设想:把电话做得十分简单,并且可以放在家里;电话线可以汇集到当地电话局,再通过主电缆连接到其他地方的电话局。这样,全国各地任何两个人都可以不必走出住宅或办公室而随时通话。

哈伯德在征得贝尔的同意下,对西方联合电报公司提出以10万美元卖出电话全部专利权,但西方联合电报公司对此不感兴趣,也许他们认为日尔的技术对他们的市场不会有什么大的威胁。一年之后,哈伯德成立了贝尔电话公司取代贝尔专利协会,接着又成立新英格兰电话公司。前者集中全力在纽约等地取得经营电话业的特许权,后者则力求在新英格兰取得特许权。

贝尔和哈伯德的初步成功使西方联合电报公司感到了某种潜在威胁,于是西方联合成立了美国口语电报公司,买进了格雷和另一位发明者阿莫斯·e·多比尔所获得的专利权。哈伯德马上控告西方联合侵犯专利,但这场和强大的西方联合的较量使贝尔电话公司业务受到影响,它的主顾和供货厂商都被这家财大气粗的公司吓跑了。桑德斯对哈伯德抱怨说:“我们怎样才能改变这种境况,就凭赤手空拳?现在我们的买卖已经受到损失,因为别人认为我们是一家摇摇慾坠的企业。”

哈伯德决定改变这一形象。他把贝尔和新英格兰合并为全国贝尔电话公司,为使这家公司的经营有大的起色,他多方网求既有能力对付西方联合又能充分依靠技术和其他资源的人才,他想到了西奥多·n·维尔,当时正担任美国铁路管理局总督察。1878年,哈伯德任命维尔担任贝尔电话公司总经理。第二年,哈伯德又辞去了全国贝尔电话公司总裁的职务,由波士顿最大望族之一的后裔威廉·默里·福布斯担任。

维尔走马上任,发现贝尔电话公司正处于混乱状态。他马上意识到,有两件事情最为重要:一是确立贝尔公司作为专业电话公司的地位,为此必须和几家对手达成妥协。二是要创立一种机构,以实现全国性的专利垄断。于是维尔来到门洛帕克市拜访爱迪生,他认为爱迪生是在西方联合电话争夺战的关键人物。在会晤爱迪生后,维尔非常高兴地得到爱迪生的保证——爱迪生承认贝尔是电话的发明人。于是双方谋求妥协,经过一段谈判之后,双方达成协议。西方联合将把它在26个城市里5.6万部电话卖给贝尔电话公司,并同意贝尔公司在1894年前控制各种相互竞争的电话专利权;贝尔公司则将把特许专利使用费的20%拔给西方联合,此外,西方联合将负担为保障贝尔专利权所需费用的20%,贝尔公司则保证不参与电报业。这样,贝尔公司取得了在美国工商史上有巨大影响的战略成果。西方联合有雄厚的资金实力,本来是可以轻易把贝尔公司打垮的,但这时它正在抵挡铁路巨子杰伊·古尔德的袭击,要腾出手来专注于这一斗争。因此西方联合决定从电话业领域中撤退让它让给这个小得多的贝尔公司。

维尔和威廉·福布斯总裁协商后,形成了一个健全的、可行的扩张战略。随着公司特许权的不断扩大,以及对电话的需求不断增长,维尔同意5家工厂制造电话辅助设备。1880年,全国贝尔重新注册为规模更大的美国贝尔电话公司,新公司授权各地方集团发放永久有效的执照,准许它们使用贝尔公司的专利器械和贝尔设备,条件是它们要增加投资,以扩大服务区域,把它们的35—50%的普通股让与贝尔公司,并且每部电话每年付费20美元。福布斯认为实行这一计划,公司就将逐步在全国电话业中获得永久性权益,即使在专利到期时也不用依靠专利使用费来维持生存了。和维尔一样,他预期这些经营电话的公司将来会变成美国贝尔的子公司,同时,福布斯和维尔开始考虑用长途电话线将各个城市联接起来,这大大增加了电话业在技术上的复杂程度。

为了给不断扩大的市场和日趋复杂的技术提供装备,美国贝尔需要有一个更大更尖端的制造部门。维尔和福布斯把目光瞄准了西方电器公司,这家公司是西方联合电报公司于1869年建立的,用来供应其电报机件设备,既然西方联合已不插手电话业,贝尔方面就劝它处理掉在西方电器的股份。其后,双方达成协议,美国贝尔电话公司买下了西方电器公司的大部分股权。

这样就形成了业务和生产一体化的战略。到1885年,美国贝尔所特许的电话机共有15.5万部在使用中,公司资产达到6000万美元,全年营业收入为10o0万美元。来自特许权的收入从1881年的1.正万美元上升到59.7万美元。现在的规模和技术水平已经使那些潜在的竞争对手难以再涉足电话业了。

但公司内部很快有不同意见的斗争。在取得这种可喜成就情况下,维尔倾向于把全部利润都用于业务经营,因为他认为原来的专利权即将期满,公司将非常需要这笔资金来壮大实力,但福布斯则急于给投资者以报偿,坚持高红利的政策。这位总裁和他的总经理的看法截然不同,福布斯把公司当作摇钱树,从各经营公司那里收取利润,而维尔则希望致力于将各个独立的电话系统连结起来,形成一个全国性的电话网,正如贝尔先前所设想的那样。

1884年,南部新英格兰电话公司建成了从波士顿到纽约的电话线路,但出乎意料的是,通话量却少得惊人,这次失败促成了美国电话电报公司(at&t)的诞生。这公司原是美国贝尔公司的子公司,于1885年成立,目的是为了开拓长途电话市场。当福布斯和维尔发生冲突之后,根据安排,维尔辞去了总经理职务,调到at&t任董事长,由约翰·赫德森接任美国贝尔的总经理。

维尔在纽约设立了他的公司,他向新闻界宣布了他的奋斗目标——将纽约州每个城镇或地区的各个地点相互连结起来;与美国的其他地方,与加拿大和墨西哥连结起来;使美国的所有城镇或地区与上述国家的每个城镇和地区相联络;通过电缆和其他可能的手段和世界上其他所有地区连结起来。

美国电话与电报公司在纽约和费城之间设立的第一条线路于1886年完工。如此庞大的计划需要大规模地筹措资金,但是福布斯一般不赞成维尔的大规模扩大长途电话服务的设想,因此维尔总是小心翼翼地和董事会保持和谐的关系,以取得支持,同时也希望福布斯辞职后,他能被推选出来领导美国贝尔公司。1887年,福布斯辞职了,但董事会没有选中维尔,推选了霍华德·斯托克顿继任董事长。

维尔当下心灰意冷,回到了他在佛蒙特州的农场。但同时他在等待东山再起的机会。他注意到,美国电话与电报公司的基本专利到1894年期满,如果那时公司在所有地区还不能拥有支配性的领导地位,那就得面临众多竞争对手的强劲挑战。

事实确实如此,1894年,在美国贝尔公司的势力范围以外只有7家地区性电话公司,但就在那年,87家独立公司建立起来。它们联合为“全国独立电话局协会”,这个协会的成立被认为是一个与at&t分庭抗礼的第一步,这些公司投人营业的电话已达100多万架,虽然比at&t的130多万架少一点,但增长势头却很猛。1894年,纽约一家公司集团宣布建立“电话、电报与海底电缆公司”,投资30o0万美元,明确宣称要参与长途电话业。其后不久,由洛克菲勒支持的另一家集团又加入,紧接着这两家集团联合成“伊利电话电报公司”,并且在中西部地区拥有10万多架电话,被外界所看好,但好景不长,没有多久,伊利公司即告破产并被at&t下。到19世纪末,美国通讯领域只剩下了4个主要势力:西部联合电报公司、邮政电报公司、at&t以及独立电话公司集团。

摩根心中有一个非常庞大的计划——将at&t和邮政电报公司合为一体以形成一个公司来压垮独立公司集团,然后再吞并西部联合电报公司。他的同盟者、波士顿银行家杰佛逊·库利奇在这时候登台上场了。他联合摩根财团的其他成员一起买下了对电话、电报和电缆公司的控制权。这些都归到at&t的名下以交换该公司的股票。这样,摩根财团慢慢地控制了at&t,并且与邮政电报公司合并的计划也逐渐顺利地推进。1907年,摩根完全接管了at&t,并任命维尔为董事长,但与邮政电报公司的合并却没有结果,因为该公司的董事克拉伦斯·麦凯坚决反对合并。

维尔事实上于1901年就重返at&t的董事会了,如果那时他愿意与波士顿集团合作并接受其条件,他很可能早就成为董事长。但是他仍旧反对公司的保守主义以及缺乏长远考虑的资金政策(这一政策迫使公司频繁地走向市场以筹措资金)。他还注意到at&t面临危机,因为此时独立公司正在挖空心思地以低价提供更好服务,夺走at&t的顾客。

维尔上任后,向摩根阐明了他的经营方针,他说:“要击败那些对手就必须使他们缺乏我们公司提供的设备,这样他们要么提供不了服务,要么就提供很差的服务,但要使形势好转并击败对手就必须在5年内弄到不少于2亿美元的资金。”

1909年,at&t买下了西部联合电报公司的30%的股票,接着又着手计划接管一些独立的公司。由于at&t能提供低价格、高质量的服务,使得这种接管计划非常顺利。当然接管的成功还有赖于摩根财团的雄厚财

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