《五朵祥云》

五朵祥云

作者:高罗佩

   子、丑、寅、卯、辰、巳、午、未、申、酉、戌、亥

话说大唐高宗皇帝乾封年问,狄仁杰——狄公外放登州蓬莱县县令。这蓬莱县为古 齐地,滨临大海。除盐铁之利外,官府监督的船舶营造业也甚是兴隆。狄公上任甫及七 日便邀来地方船舶营造业巨商叶守本、夏明及专理刑名契约的县司法佐郎贺春帆来衙厅, 商议由官府资助兴办大型船坞的事宜。

看看已是申牌时分,狄公笑道:“今日下官十分欣慰,承蒙诸位先生大义襄助,鼎 力合作,终于议定了营建船坞诸事项。”

他心中好生感激,眼前这三位先生已陪着他从午时坐到了此刻,商议妥当许多工程 实施的细则和银款摊派份额。

贺春帆道:“今日签押的这份议约,包罗巨细,公平合理地解决了夏先生和叶先生 之间同行业务的许多纠纷,钱银款额上似也无厚薄盈亏之分。”

夏明咂嘴道:“未必,——倘若允许我自行运营,官府不出面干预,我无疑会赚得 更多的钱。”

狄公正色道:“船舶营造业关乎国计民生,朝廷日夜关心,下官焉敢怠忽?夏先生、 叶先生也不必再起纠纷,一切遵照本议约行事。再说,船坞建成,登州平海军也从此改 善设施,更有利于海疆安全。”

叶守本不住点头,心中敬佩狄公。狄公也暗中有抑夏助叶之意。狄公知道叶守本拘 谨厚道,守法安分,而夏明则狡黠狠戾,且生活放浪,贪恋酒色。

狄公吩咐衙役斟茶,他吁了长长一口气,靠身在太师椅背,凝望着槛窗外怒放的木 兰花。这时起风了,将持续了整整一天的懊热驱散净尽。槛窗外不时透进一阵阵馥郁的 芳香。

叶守本放下茶盅,斜眼示意贺春帆和夏明:该是告辞的时候了。

突然洪参军气咻咻进来衙厅禀狄公道:“值房有人求见老爷,说是有紧急口信启 禀。”

狄公一惊,欠身道:“三位先生权且等候在此,下官去了就来。”说着一拂袖便随 洪参军出了衙厅。

下了衙厅台阶,转过右首一溜超手游廊,洪参军乃低声说:“老爷,贺相公的管家 来报,贺夫人投缳悬梁了,午睡时吊死在她家后花园的亭阁里。管家发现了便立即赶来 衙门报信。”

狄公惊愕之余不禁为贺春帆叫苦。“看来还是让我来将这噩耗告诉贺先生。他得讯 后真不知会怎样悲哀。”

狄公伤心地摇了摇头,回进衙厅,神情肃穆地对贺春帆说:“贺先生,来人正是宅 上的管家,他来报信说,尊夫人寻了短见。”贺春帆抓住靠椅的扶手目瞪口呆,半晌才 沮丧地说:“我担心之事终于……发生了。近一个月来她总是神思倘恍,意气沉郁…… 她……老爷,她是如何自杀的?”

“你管家来报是悬梁自尽的。——管家此刻正在值房等候你回去善后处置。你先回 去料理一下,我这里即刻委派仵作、差官人等赶来宅上。”

贺春帆呆若木鸡,嗫嚅道:“这样快就去了!我离家才一个时辰……哎哎,老天, 这究竟是怎么一回事啊?”

夏明和叶守本也不胜诧异,言不尽意地说了几句劝慰的话。但贺春帆似乎都没听见, 他两眼吊直,木然僵立。突然他拉住狄公的衣袖,悲哀道:“狄老爷替我作主!我…… 我生性胆怯,不敢亲见贱荆死状。老爷,卑职还是留在这里静思一晌,等老爷衙里去人 料理完毕,安厝了尸身,我再回宅下看觑。老爷千万别见怪,我此刻正五内颠翻,魂魄 摇荡……”他的声音低了下去,恳求的目光哀苦地仰望着狄公。

狄公道:“既然如此,贺先生便暂留在衙里,再沏一盅新茶,安宁一下散乱的神思。 为筹建船坞之事,贺先生劳顿了这半月。叶先生、夏先生两位也委屈陪侍贺先生一晌。 ——我去贺宅料理了现场便回来,不需半个时辰。”

洪参军陪同贺宅那管家在值房等候,正心急如焚,忽见狄公独个出来,不由诧异, 便问:“贺先生为何未出来?”

狄公挥手吩咐管家先回去,转脸对洪参军道:“你也无须去贺宅了,时间紧促,我 只带缉捕及两名番役随行。你速去通知仵作,并备下我的小轿。”

狄公、仵作、缉捕及两名衙役很炔赶到了贺宅。管家叩跪拜见狄公,两名女仆正在 门楼里抽抽噎噎。狄公命缉捕及两名衙役守候在外院,然后由管家偕同仵作去后花园亭 阁。

曲曲折折穿出朱漆彩绘回廊,便见一个花木扶苏的小花园。花园的东南隅,两株巨 槐翠盖亭亭,正遮荫了一个八角琉璃瓦亭阁。亭阁的尖顶是一个金光闪烁的圆球。狄公 登上青花石台阶,推开了亭阁的门。

亭阁内闷热异常,弥漫着一股浓烈的香烟。靠右首一隅安放有一张湘妃竹榻,竹榻 上直挺挺仰面躺着一具女尸。尸身的脸面朝里,只见她一头乌黑发亮的浓密长发散披在 双肩上。她身穿白绸绘榴裙,脚上套着一双如弯弓一般的绣花鞋。

狄公命件作开始验尸,又命管家将亭阁内一排四扇琐窗打开,他开始观察起亭阁内 的陈设。

亭阁正中有一张桃花木细雕小方桌,桌上放一个茶盘,茶盘里两只茶盅,一柄茶壶 倒翻在桌上,壶嘴正搁在一个扁平的梅花形锃亮的黄铜盘上。茶壶边搁着一段红绫,小 方桌两边各放着一柄靠椅。右首两扇琐窗之间则是一个瘦竹书架,书架上放着几卷书秩 和几件小古玩,煞是清雅幽静。

管家打开一排琐窗后,指着高处一根朱漆横梁道:“老爷,太太正是吊死在那根横 梁上,那里还缠着一段红绫。”

狄公点点头,问道:“今天早上贺夫人是否神情异常?”

管家答言:“不,老爷,太太到吃午饭时还心情很好,并无异常。只是……只是夏 先生来找我家老爷时,她才……”

狄公一惊:“你是说夏明?夏明他午饭后来拜访过贺先生?他来宅上作甚?”

管家茫然,犹豫了半晌,乃答道:“老爷,我去外厅献茶时,听见了他们之间一二 句说话。夏相公似乎说什么下午商议时要我家老爷暗里相助,他还说要给我家老爷一笔 酬赏,但我听见我家老爷生气地斥责他。”

件作回来与狄公耳语道:“老爷,我发现一个十分奇怪的现象。”

狄公命管家:“你去将贺夫人的侍婢唤来!”

管家退出亭阁,狄公乃转身到那竹榻旁、仵作将死者的头翻转过来。狄公见贺夫人 二十五左右年纪,瓜子形脸,白净面皮,长得十分俊俏。

“老爷,她的太阳星上有伤痕,十分可疑。再有她虽说是吊死,但颈脖似没有受伤 和脱位。显然她是从那靠椅爬上方桌,然后将那匹红绫甩上横梁,活结系紧,另一端做 成套圈,再将头钻进去。往桌下一跳。——不慎碰翻了那茶壶。她吊在那儿离地只几寸, 那套圈抽紧将她慢慢勒死,死时必是十分痛苦。她为何不将靠椅再迭在方桌上,从靠椅 上跳下,猛一下坠,可图一个速死,很是干净利落。当然那无疑得伤了颈脖。——真不 知贺夫人当时是如何想的。看那太阳星上的伤痕,我思量下来会不会是……”

狄公点头频频,忽向道:“可否推断人是何时死的?”

仵作面露难色:“这个却不易做出明断。老爷,她尸身尚未冷尽,手足也未僵硬。 但如此燠气的天气,又是在如此闷塞的亭阁之内……”

狄公心不在焉地点了点头,眼睛却好奇地盯住了方桌上那个梅花形的黄铜盘。细看 又见黄铜盘内梅花五瓣各缭绕着一圈盘香,烧剩的浅褐色香灰积在铜盘的边缘。他恍有 所悟,对仵作道:“这是一种精制的香炉。铜盘上的香圈俗称‘五朵祥云’,可用来计 时焚薰。你瞧,从茶壶嘴里流出来的茶水正浸湿了那第三圈盘香,故香火烧到那里便熄 了。如今我们只要知道这香炉是如何点燃的,便可以推断出贺夫人是几时上吊的,因为 她投缳跳下方桌时,正撞倒了那茶壶……”

管家引着一个五十多岁的胖女人走进亭阁。那胖女人一见竹榻上的尸身,便泪如泉 涌,抚尸恸哭起来。

狄公问管家:“这女仆一向跟随贺夫人?”

“她是大太娘家时的侍婢,三年前太大嫁到这里,便也带了她一同来贺家。前后跟 随太大有二十多年了。她虽不甚伶俐,但忠厚勤俭,故太太最是器重,常在左右服侍。”

狄公问胖侍婢:“你也莫要太悲恸了,先告诉我你是什么时候点燃这香炉的?”

胖侍婢收了眼泪,停了哭声,答道:“午牌时分——太大说亭阁里太闷塞,我便点 燃了这香炉——内里五圈香可烧到申牌交尾。”

“你点燃香炉离开亭阁时,你太太可好?——这以后你就没有再见到她了?”

“夏相公午饭后来拜访老爷,我便陪侍大太来了这亭阁。大太说要睡午觉,嘱我也 去自己房中午睡,她说下午没事。后来老爷来过,管家服侍他换过衣服,说是去衙门里 议事。老爷命我去唤来夏相公,两人便一齐出门了。”

“你去唤时,夏先生在哪里?”

“我就在这后花园里找到他的,他当时正在赏花。”

管家插话道:“正是,夏相公与我家老爷在外厅说完话之后,我老爷便要夏相公稍 候片刻,他自来后花园亭阁换公服并与太太辞别。想来夏相公外厅等腻了,便踱进花园, 乘便四处看看花木珍果。”

狄公道:“原来如此。那么又是谁最先发现太太上吊的呢?”

胖侍婢答道:“奴婢最先发现。奴婢来这里正是申牌交尾,见太太悬挂在横梁上, 吓得赶紧叫了他来。”

管家点头道:“我赶紧上去用剪子绞了那红绫,抱下太太,解了脖颈上的套缳,放 平在这竹榻上。即是早已断了脉息,没救了。我还怪她没早一步发现……”

狄公捋须半晌,又问管家:“你适才说贺太太吃午饭时还兴致很好,只是听见夏先 生来宅上拜访才变得神思郁幽,恍恍惚惚的,是吗?”

“是的,老爷,太太听说夏相公来了,便脸色苍白,很快退出外厅去了,我见 她……”

侍婢忽然打断了管家的话:“我陪侍太太从厢房来到这亭阁,并不曾见太太脸上不 高兴。”

管家慾待再辩。狄公吩咐他道:“你此就去问问看门的仆人,夏先生与贺先生出去 后,有谁都来过这里,来作什么,呆了多久时间。快去!”

管家不敢违命,只得又快快退出亭阁。

狄公瞅着侍婢,作色道:“我问你,你家太太为何听见夏先生来拜访,便脸色苍白, 神情紧张?”

侍婢脸色转白,胆怯地望着狄公冷峻的眼光,支吾答道:“老爷问话,奴婢实在不 知道。但是……近半个月里,太太常愁容满面……她瞒着家里老爷去了夏相公处两回。 我不放心,想要陪侍她一同去,但冯先生说……”她突然停住了,脸上又泛出红晕,只 咬着嘴chún,不知如何是好。

“冯先生是谁?”

她紧攒双眉,只不吱声。

“快快讲来!冯先生是谁?”狄公愈下紧追问。

侍婢惶恐地瞅了狄公一眼,料瞒不过,便答道:“老爷,奴婢只说他们从未干过什 么丑事。那冯先生是一个画画的,家境贫寒,且身子多病。他住在离这不远的一个杂货 铺子楼上。太太在家里做姑娘时,太大的父亲曾聘请冯先生教授太太画花鸟鱼虫。那时 节,冯先生少年英俊,人模样也风流,而太太才二十岁,难怪两下存了个意思在心底, 彼此却又不曾说破。听说冯先生家原先也是读书做官的,后来犯了王法,才把家业败 了……”

狄公道:“且不说他家如何了,这姓冯的与贺夫人有无姦情?”

侍婢使劲摇头:“不,不,他两人从不曾有非分之举,更不曾做下什么丑事。冯家 虽一贫如洗,但他却正经央托媒人来太大家提过亲。只是,只是冯先生吐了血,医官说 犯的是肺痨,没救葯的。故此冯先生才断绝了娶亲之念。太太闻知内情也悲痛不已,恨 不能结为夫妻。冯先生表示要远走高飞,免得两个缱绻,总非益处。太太则苦苦哀求他 留下,万一他病情凶险,也可扶助汤葯。三年前,秉父母之命,太太下嫁到了贺府,冯 先生也偷偷搬迁到这里附近居住。他们保持着清白的往来,如同兄妹一般,朋友一 般……”

“你太太与贺先生结婚后仍与那姓冯的厮会?”

“是的,这个无须欺瞒老爷。只是他们相会都在这亭阁之中,且每回都有我在场。 我可以赌咒说:“冯先生连太大的手指都没敢碰过。”

“贺先生可知道他们之间的事?”

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